martes, 19 de mayo de 2015

Vera Rubin y el lado oscuro del universo

(Esta entrada se publicó primero en el número 20 de la revista Buk Magazín, que puedes leer online.)


Vera Rubin nació en 1928 en Filadelfia (Pensilvania). Sus padres, Philip y Rose, se habían conocido en la Bell Telephone Company. En 1933, Philip, ingeniero electrónico, abandonó la empresa porque no se sentía útil. Después de pasar por varios empleos temporales, consiguió trabajo en Washington, adonde se trasladó la familia en 1938.

La habitación de Vera tenía una enorme ventana orientado al norte. Acostada en su cama, observaba las estrellas durante horas, y llegó a pasar noches en vela esperando la visión fugaz de un meteorito. Con ayuda de su padre, construyó un telescopio con el que seguir descubriendo los secretos del cielo nocturno. Aunque apenas tenía once años, ya sabía que dedicaría su vida a la astronomía.

Su paso por la escuela fue más bien discreto. Destacaba en matemáticas, otra de sus pasiones, pero no consiguió hacerlo en ciencias. Le concedieron una beca para estudiar en la Universidad femenina de Vasaar. Cuando su profesor de física se enteró, le dio un consejo: “Mientras permanezcas alejada de la ciencia, todo irá bien”. Vera demostraría lo equivocado que estaba.


Después del terrible paréntesis de la Segunda Guerra Mundial, Vera retomó sus estudios. Entró como ayudante en el Departamento de Astronomía y aprendió a manejar los instrumentos propios de su profesión. Hizo un máster en la Universidad de Cornell en 1950. Su tesis planteaba una hipótesis audaz para la época, según la cual el universo experimenta un movimiento de rotación alrededor de un eje central, y no se limitaba a expandirse desde un punto, tal y como postulaba el Big Bang.

La tesis recibió multitud de críticas, pero Vera no se desanimó. Continuó sus estudios en la Universidad de Georgetown, donde se doctoró en 1954 tras recibir clases nocturnas, mientras su marido la esperaba en el coche porque ella no sabía conducir. Durante los años siguientes se abrió paso en el mundo de la astronomía profesional. Trabajó en Georgetown y en California. Asistió a reuniones y cursos con los mejores astrónomos de la época. Y empezó a manejar los telescopios de los observatorios punteros del país, como Kitt Peak o Palomar.

En 1970, Vera decidió estudiar, junto con el astrónomo Kent Ford, la velocidad de rotación de las estrellas en nuestra vecina galaxia espiral de Andrómeda. Para su sorpresa descubrieron que, a pesar de que la mayoría de las estrellas se acumulaban en el centro, las estrellas de los extremos giraban igual de rápido, aunque la acción de la gravedad debía ser mucho menor. Esto apuntaba a la presencia de una materia invisible, que no interaccionaba con la luz, pero cuyos efectos gravitatorios sí eran apreciables. Los datos de otras decenas de galaxias espirales analizadas por Vera y Kent confirmaron esta asombrosa hipótesis.

La galaxia Andrómeda, vista por el telescopio espacial Spitzer (crédito: NASA)

Con el paso de los años se han ido acumulando numerosas pruebas de la existencia de esta materia oscura, cuya proporción con respecto a la materia ordinaria es de 10 a 1. Todavía se desconoce su naturaleza, pero todo indica que consiste en algún tipo de partícula elemental aún no descubierta, que abriría las puertas de una nueva física.

Mientras tanto, los reconocimientos a la labor de Vera se han ido sucediendo. En 1981 fue elegida miembro de la National Academy of Sciences. En 1993 recibió la National Medal of Science y en el 2008 le concedieron el Richtmyer Memorial Award. A sus 86 años, puede que lo mejor esté todavía por llegar: el día en que sepamos qué es la materia oscura, habrá un Premio Nobel de física esperándola.



viernes, 24 de abril de 2015

Premio a la mejor entrada de la Edición 6.2 del Carnaval de Matemáticas


En efecto, después de terminar el plazo para las votaciones en el resumen de la Edición 6.2 del Carnaval de Matemáticas, la entrada ganadora ha sido Un premio galático, del blog Matifutbol, que ha recibido un total de catorce puntos. Una gran entrada donde se explica, de una manera muy didáctica, cómo conseguir números enormes con unas pocas cifras y un par de operaciones. Yo le dí mis cuatro puntos, así que considero que el premio es muy justo. Eso sí, también hubiese sido más que merecido si lo llega a ganar Cómo conseguir un reparto justo, desde un alquiler hasta una herenciadel blog Cifras y teclas, que, con trece puntos, se quedó en segunda posición a solo un voto del ganador. La tercera posición de este podio ficticio lo ha ocupado Tweet-a-Program, de Pikasle. 

Antes de despedirme, os doy de nuevo las gracias a todos por participar y os recuerdo que la Edición 6.3: Teorema de Pitágoras del Carnaval de Matemáticas está todavía en marcha hasta el próximo domingo miércoles 29 de abril.


viernes, 3 de abril de 2015

Resumen de la Edición 6.2: Número Pi del Carnaval de Matemáticas


Parece que era ayer cuando empezábamos la Edición 6.2: Número Pi del Carnaval de Matemáticas. Pero lo cierto es que ya ha llegado a su fin y es el momento de recopilar todas las aportaciones. En total, han sido 17, que dadas las fechas en las que nos encontramos tiene mucho mérito. Muchas gracias por ello a todos los participantes.

Pero vayamos ya con lo verdaderamente importante: el resumen de las entradas de este Carnaval.  

Lunes, 23 de marzo

  • Recordando a Emmy Noether.  Siempre es una alegría encontrar un doodle dedicado a las matemáticas. Y si es a una mujer como tan grande como Emmy Noether, mucho más.

  • Premio #CarnaMat61. Muy reñida ha estado la votación de la edición anterior. ¿Quieres saber quién se llevó finalmente el premio?

  • Lógica romántica y esdrújula. Introducción a la lógica temporal, o cómo empezar una entrada con una escena romántica y terminarla hablando del flujo de datos en Intenet.

Martes, 24 de marzo

    Miércoles, 25 de marzo

      • Un premio galáctico. Una forma divertida de crear números enormes con unas pocas cifras y un par de operaciones.



      Jueves, 26 de marzo

        Viernes, 27 de marzo
        • Criptografía simétrica. Una introducción a esta clase de criptografía, en la que se usa la misma clave para cifrar y descifrar.

        • XXXI Olimpiada Matemática Thales. Crónica de Rafalillo de este evento en su fase provincial. Y de regalo, uno de los seis problemas que tuvieron que resolver los alumnos.



        Domingo, 29 de marzo
          • Tweet-a-Program en Pikasle. Stephen Wolfram, el creador de Mathematica, desafía a escribir programas que se puedan tuitear, es decir, que ocupen menos de 140 caracteres.


          Fuera de plazo (por no coincidir su publicación con las fechas del Carnaval)

          • Celebrando el Día de Pi. Desde el Colegio Loyola de Oviedo nos envían este divertido vídeo con su particular homenaje al número pi.

          Éstas son todas las entradas que he recopilado entre la web del Carnaval de Matemáticas, el grupo de Facebook del Carnaval de Matemáticas. y los tuits enviados a la cuenta de twitter @CarnaMat usando el hashtag #CarnaMat62. Es posible que se me haya pasado alguna. En tal caso, por favor no dudéis en decírmelo.

          Y ya por último, queda ponerle la guinda a esta edición eligiendo la mejor entrada del Carnaval. Puedes votar a tres entradas distintas, con 4, 2 y 1 punto cada una. Si no has participado en esta edición, debes acompañar a tu voto el enlace con tu perfil en la web del Carnaval de MatemáticasEl plazo para las votaciones está abierto hasta el día 15 de abril.

          Como siempre, ha sido un placer organizar esta edición. Os espero a todos en la siguiente edición del Carnaval de Matemáticas que organiza todo un clásico como El mundo de Rafalillo


          miércoles, 25 de marzo de 2015

          El desafío científico 4 #edc4

          Composición en rojo, amarillo, azul y negro (Mondrian, 1926) | fuente

          "Los métodos de X son considerados casi universalmente como irreprochables desde el punto de vista del rigor."

          "Una prueba válida mantiene su poder cuando no se dibuja ninguna figura, pero muchas de las demostraciones de X no pasarían ese corte...El valor de su obra [...] se ha exagerado enormemente."

          Qué curioso. Dos matemáticos hablando de un tercero y con opiniones tan opuestas. ¿Quién es este misterioso X? Y ya que una cosa lleva a la otra, ¿quiénes son esos dos matemáticos que no se ponen de acuerdo en su valoración del trabajo de X? En esta ocasión no habrá ninguna pista adicional, lo cual ya es en sí podría ser una pista...

          Como siempre, los comentarios se moderarán mientras dure el desafío. Y de nuevo os invito a comentar la jugada en Twitter con el hashtag #edc4. 

          El plazo se cierra el próximo domingo 29 a las 23:59.

          SOLUCIÓN: Como bien habéis indicado, el protagonista es Euclides (325-265 a.C.), el insigne matemático griego que recopiló en sus Elementos todo el saber geométrico hasta su época.



          NOTA: Esta entrada participa en la Edición 6.2 del Carnaval de Matemáticas que organiza este blog, La Aventura de la Ciencia.

          lunes, 23 de marzo de 2015

          Sigue al día la Edición 6.2: Número Pi del Carnaval de Matemáticas


          Pues sí, ya estamos a lunes, 23 de marzo de 2015, día en el que comienza oficialmente la Edición 6.2: Número Pi del Carnaval de Matemáticas. Y como viene siendo habitual en este blog ante tal magno evento, vamos a recopilar en esta entrada todas las aportaciones que se vayan realizando, para que puedan consultarse sin esperar a que salga el resumen la semana que viene. Intentaré respetar el orden cronológico en que el bloguero comunique su participación y actualizar esta entrada, por lo menos, cada día a última hora. 

          Aprovecho para recordaros que el Carnaval de Matemáticas es una iniciativa de Tito Eliatron para que, durante una semana al mes, los blogueros interesados escriban artículos divulgando las matemáticas de la forma que consideren más adecuada. El único requisito es que aparezcan en dicha entrada los enlaces a la web del Carnaval de Matemáticas y al blog anfitrión, en este caso La Aventura de la Ciencia, indicando que participas en la Edición 6.2: Número Pi del Carnaval de Matemáticas.  

          Una vez publicada la entrada debes comunicarlo de alguna de las siguientes maneras. Puedes mandar un tweet al twitter oficial del Carnaval de Matemáticas,@Carnamat, o al del propio Tito, @eliatroncon el hashtag #CarnaMat62desde donde se retwitearán, en la medida de lo posible, todas las entradas participantes. También puedes dejar un comentario en esta misma entrada con un enlace a tu aportación. O incluso dejar una reseña de tu entrada en la web del Carnaval de Matemáticas. Si das a conocer tu aportación de esta última manera, se publicará automáticamente en el grupo de Facebook del Carnaval de Matemáticas. y se mandará un tuit desde la cuenta @CarnaMat con el enlace de tu aportación y el hashtag #CarnaMat62.

          Dicho esto, dejamos ya paso a los protagonistas.

          Lunes, 23 de marzo
          Martes, 24 de marzo
          Miércoles, 25 de marzo